La humanidad se revela como simultáneamente insignificante y absolutamente dominante en el gran esquema de la vida en la Tierra gracias a una evaluación innovadora de toda la vida en el planeta. Según el estudio, los 7.600 millones de personas que habitamos el mundo, representamos solo el 0,01% de todos los seres vivos. Sin embargo, desde los albores de la civilización, la humanidad ha causado la pérdida del 83% de todos los mamíferos salvajes y la mitad de las plantas, mientras que el ganado criado por humanos abunda.

El nuevo trabajo es la primera estimación integral del peso de cada clase de criatura viviente y anula algunas suposiciones de larga data. Las bacterias son de hecho una forma de vida importante, el 13% de todo, pero las plantas eclipsan al resto, representando el 82% de toda la materia viva. Todas las demás criaturas, desde insectos, hongos, hasta peces y animales, representan solo el 5% de la biomasa mundial.

Sustitución de especies para beneplácito humano

Otra sorpresa es que la abundante vida revelada en los océanos en la reciente serie de televisión de la BBC Blue Planet II resulta representar solo el 1% de toda la biomasa. La gran mayoría de la vida se basa en la tierra y un gran pedazo -un octavo- es una bacteria enterrada en las profundidades de la superficie. «Me sorprendió descubrir que aún no existía una estimación integral y holística de todos los diferentes componentes de la biomasa», dijo el profesor Ron Milo, del Instituto de Ciencia Weizmann en Israel, quien dirigió el trabajo, publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

«Espero que esto le dé a la gente una perspectiva sobre el papel muy dominante que la humanidad juega ahora en la Tierra», dijo, y agregó que ahora elige comer menos carne debido al enorme impacto ambiental del ganado. La transformación del planeta por la actividad humana ha llevado a los científicos al borde de declarar una nueva era geológica: el Antropoceno. Un marcador sugerido para este cambio son los huesos del pollo doméstico, ahora presentes en todo el mundo.

El nuevo trabajo revela que las aves de corral de hoy representan el 70% de todas las aves en el planeta, con solo un 30% de ellas silvestres. La imagen es aún más evidente para los mamíferos: el 60% de todos los mamíferos en la Tierra son animales de granja, en su mayoría vacas y cerdos, el 36% son humanos y solo el 4% son animales salvajes.

Impactante realidad

«Es bastante asombroso», dijo Milo. «En las películas de vida silvestre, vemos bandadas de pájaros, de todo tipo, en grandes cantidades, y luego, cuando hicimos el análisis, descubrimos que hay [muchas] más aves domesticadas». La destrucción del hábitat silvestre para la agricultura, la tala y el desarrollo ha resultado en el comienzo de lo que muchos científicos consideran la sexta extinción masiva de la vida en los cuatro mil millones de años de historia de la Tierra. Se cree que alrededor de la mitad de los animales de la Tierra se perdieron en los últimos 50 años.

Pero la comparación de las nuevas estimaciones con las de antes de que los humanos se convirtieran en agricultores y la revolución industrial comenzó a revelar la magnitud de la gran disminución. Solo queda un sexto de los mamíferos salvajes, desde ratones hasta elefantes, lo que sorprende incluso a los científicos. En los océanos, tres siglos de caza de ballenas han dejado solo una quinta parte de los mamíferos marinos en los océanos.

«Definitivamente es sorprendente, nuestro lugar desproporcionado en la Tierra», dijo Milo. «Cuando hago un rompecabezas con mis hijas, generalmente hay un elefante al lado de una jirafa junto a un rinoceronte. Pero si intentara darles un sentido más realista del mundo, sería una vaca al lado de una vaca al lado de una vaca y luego una gallina». A pesar de la supremacía de la humanidad, en términos de peso, el Homo sapiens es insignificante. Solo los virus tienen un peso combinado tres veces mayor que el de los humanos, al igual que los gusanos. Los peces son 12 veces más grandes que las personas y los hongos 200 veces más grandes, en proporción.

Carbono alterado

Pero nuestro impacto en el mundo natural sigue siendo inmenso, dijo Milo, particularmente en lo que elegimos comer: «Nuestras elecciones dietéticas tienen un gran efecto en los hábitats de los animales, las plantas y otros organismos». «Espero que la gente tome este [trabajo] como parte de su visión del mundo de cómo consumen», dijo. «No me he vuelto vegetariano, pero considero el impacto ambiental en mi toma de decisiones, así que me ayuda a pensar: ¿Prefiero elegir carne de res o de ave o usar tofu?».

Los investigadores calcularon las estimaciones de biomasa utilizando datos de cientos de estudios, que a menudo utilizan técnicas modernas, como la detección remota por satélite que puede explorar grandes áreas, y la secuenciación de genes que puede desentrañar la miríada de organismos en el mundo microscópico.

Comenzaron por evaluar la biomasa de una clase de organismos y luego determinaron en qué entornos podría existir esa vida en todo el mundo para crear un total global. Usaron el carbono como la medida clave y encontraron que toda la vida contiene 550 mil millones de toneladas del elemento. Los investigadores reconocen que existen incertidumbres sustanciales en las estimaciones particulares, especialmente para las bacterias en las profundidades de la Tierra, pero dicen que el trabajo presenta una descripción general útil.

Grandes exterminadores

Paul Falkowski, de la Universidad de Rutgers en Estados Unidos y que no forma parte del equipo de investigación, dijo: «El estudio es, que yo sepa, el primer análisis exhaustivo de la distribución de biomasa de todos los organismos, incluidos los virus, en la Tierra».

«Hay dos puntos principales de este documento», dijo. «Primero, los humanos somos extremadamente eficientes en la explotación de los recursos naturales. Los seres humanos han sacrificado, y en algunos casos erradicado, mamíferos silvestres por comida o placer en prácticamente todos los continentes. En segundo lugar, la biomasa de las plantas terrestres domina de forma abrumadora la escala mundial, y la mayor parte de esa biomasa se encuentra en forma de madera».

Fuente: https://www.theguardian.com, Agencias

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